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  • 美联储将利率维持在高位更长时间,可能并没有市场想的那么糟

    当前美国经济整体具有韧性,尽管美股近期出现了一些回调,但总体表现仍相当不错,要说高利率对美国经济产生了实质性的负面影响,这种论点很难让人信服。

    伴随着近几个月美国通胀的抬头——通胀在3%水平具有粘性、明显高于美联储2%的目标,随之引发了降息前景的回撤。摆在眼前的问题是:如果美联储决定将利率维持在当前水平更长时间,甚至整个2024年都按兵不动,会怎么样呢?如果美联储接下来不是降息,而是再加息一到两次,又会怎么样呢?美联储的这些举措,将对金融市场和更广泛的经济产生什么影响?

    回顾今年年初时,投资者们没有预料到上述问题。至少现阶段,“高利率维持更久”这个情景让华尔街和市场参与者们感到不安。因为市场普遍认为,从定价的角度来说,如果利率攀升,就必须进行调整,形势改变了。

    业内人士指出,应该密切关注当前财报季传递的信息,一些问题的答案很快就会揭晓。公司高管们将提供除营收和利润以外的重要细节,包括利率对利润率和消费者行为的影响。如果有任何迹象表明公司不得不开始削减成本,并导致劳动力市场出现问题,那么这将是利率保持在高位可能引发问题的迹象。

    回看历史就会发现,高利率对美国股市和该国经济来说,不一定意味着坏事,甚至可能是一个好兆头。高利率导致经济衰退是说不通的。通常来说,只要高利率与经济增长相关,那么就不是坏事。当然这也并不是绝对的。上一次并非如此的情况是,时任美联储主席沃尔克通过激进加息来抑制通胀,最终有意导致美国经济陷入衰退。

    在经济强劲增长时期,例如当前,美联储很少会降息。本周美国将公布2024年第一季度GDP数据,市场预计为年化2.4%,倘若如此,这将标志着美国连续第七个季度增长超过2%。

    相反,美联储将利率维持在过低的时间过长,更容易导致危机。例如,催生了互联网泡沫和次贷危机,新冠疫情爆发前,美联储的基准基金利率也仅为1%。也就是说,最近几次重要的经济衰退,反倒是低利率时期埋下的危机。

    一些经济学家认为,美联储政策对美国经济的影响被夸大了。他们给出的证据包括:美联储在新冠疫情爆发前的十多年间,试图通过货币政策将通胀率提高到2%,但基本上失败了。换个角度来说,美联储货币政策影响的主要是需求端,这部分仍然强劲,而供给端在很大程度上超出利率政策的掌控范围,而这反倒是通胀放缓的主要驱动因素。

    基于上述原因,新冠疫情爆发后美国通胀飙升,随后又回落,回落过程虽与美联储紧缩的货币政策同时发生,这让部分经济学家怀疑,美联储在这其中的贡献真正有多少。

    利率政策真正起作用的地方是在金融市场,而金融市场又会反过来影响经济状况。利率过高或过低,都会扭曲金融市场。从长远来看,这最终会损害经济的生产能力,并可能导致泡沫,从而破坏经济的稳定。

    有业内人士指出,当前美国的利率水平对于金融市场来说太高了,美联储应该让利率逐步恢复到正常水平,既不是非常低也不是非常高,并维持在该水平。

    当前,市场预计美联储2.6%的中性利率是不现实的,也即既不刺激也不限制经济的利率水平。高盛最近认为中性利率可能高达3.5%。克利夫兰联储主席梅斯特最近也表示,长期中性利率可能会更高。

    因此,市场虽然普遍预计美联储未来迟早会降息,但不会回到金融危机后接近于零的利率水平。事实上拉长时间来看,自1954年以来,联邦基金利率的平均水平为4.6%,这其中还包括了2008年金融危机后长达七年的接近零利率的时期。

    此外,许多经济学家提到,美联储的紧缩政策之所以没有对美国经济产生严重影响,与美国政府的大规模支出在一定程度上抵消了美联储加息是有关的。然而,美国国家债务的飙升,叠加利率上升,令美国政府的净利息支出井喷。

    自2020年3月新冠疫情爆发以来,美国国家债务飙升至34.6万亿美元,增幅接近50%。预计2024财年美国联邦政府的预算赤字将达到2万亿美元,净利息支出将超过8000亿美元。2023年美国政府赤字占GDP的比重为6.2%,相比之下,欧盟只允许其成员国3%。

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